...
...

VIA ставит на интеграцию и энергоэффективность

Компания VIA Technologies Inc. — некогда безоговорочный лидер на рынке SocketA-чипсетов — сегодня переживает сложные времена. Лидерство на чипсетном рынке из-за ряда технологических и юридических проблем упущено, а процессоры сильно проигрывают в производительности решениям AMD и Intel. Кроме того, конкуренты активно теснят VIA и в области энергоэффективности, предлагая процессоры со все более низким энергопотреблением. Однако недавний визит в Москву Ричарда Брауна — вице-президента VIA по маркетингу — и сделанные им заявления, а также свежие анонсы компании вселяют оптимизм: похоже, VIA еще рано списывать со счетов.

Реструктуризация, проведенная VIA в конце прошлого года, выделила в компании четыре стратегические единицы: две ключевые (процессорное подразделение и подразделение системных платформ) и две вспомогательные (подразделение мультимедиа и бытовой электроники, а также направление GSM/CDMA/W-CDMA-коммуникаций). Теперь бизнес стал более прозрачным, цели подразделений прослеживаются вполне отчетливо. Правда, финансовые результаты пока не радуют: доходы тайваньской компании упали в феврале на 53,7% (!) по сравнению с аналогичным периодом 2006 года. В феврале VIA заработала лишь $32,8 млн, что на 17,8% ниже аналогичного показателя января.

Между тем, "слухи о ее смерти сильно преувеличены": у VIA есть козыри в запасе, еще хватает пороха в пороховницах. О новинках, тенденциях и планах VIA сегодня и поговорим.

Энергоэффективные платформы

Пока еще на прилавках не появились компактные, легкие и емкие источники питания, заменить привычные Li-pol-аккумуляторы в мобильных устройствах нечем. А значит, продолжительность автономной работы устройства ограничена, в первую очередь, его энергопотреблением (мало кто решается использовать более емкую и тяжелую батарею) — и это бич всех современных мобильных устройств. Так вот, до появления достойной альтернативы Li- pol (на прилавках, разумеется, а не в лабораториях) мобильным решениям нужна не столько производительность, сколько экономичность. Немногим реально требуется сжимать на видео UMPC или легком ноутбуке — следовательно, излишняя мощность тоже ни к чему. По оценкам экспертов, рынок доступных ультрамобильных устройств с большим автономным временем работы будет только расти. VIA предсказывает заметное увеличение х86 устройств в этом сегменте, скорое объединение UMPC со смартфонами и небезосновательно называет себя ведущим поставщиком решений для ультрамобильных платформ: процессоры VIA показывают достойную производительность при малом энергопотреблении и более компактных размерах, экономичные интегрированные чипсеты компании весьма функциональны, на аппаратном уровне поддерживаются различные функции обеспечения безопасности...

В то время, как "большая двойка" меряется числом ядер, меняет как перчатки техпроцессы и гонится за максимальной производительностью, VIA движется по другому пути. Компания делает ставку на функциональные интегрированные платформы, практически полностью состоящие из полупроводниковых компонентов собственной разработки — от процессоров до аудиоконтроллеров. Сверхкомпактные х86-решения VIA пользуются заслуженной популярностью: малогабаритный форм-фактор mini-ITX в этом году отпраздновал пятилетие с момента успешного выхода на рынок. Причем даже Intel всерьез заметила платформу и начинает программу по продвижению mini-ITX-плат со своими экономичными процессорами. Да и VIA здесь не стоит на месте — вслед за mini-ITX (170х170 мм) появились nano-ITX-платформы (120х120 мм) и даже прототипы потрясающе маленьких pico-ITX решений — всего 100х72 мм!

Широко известна серия интегрированных решений серии EPIA — это сверхкомпактные высокоинтегрированные решения. Подкупают размеры (120х120 мм для новых плат форм-фактора nano-ITX) и потрясающая степень интеграции: достаточно вставить планку памяти, подать питание — и ПК готов к работе! Причем размеры не отразились на функциональности: VIA EPIA NX, например, как самое современное решение в линейке поддерживает Serial ATA II и RAID, до 1 Гб памяти SO-DIMM DDR-II с частотой 400/533 МГц, имеет ethernet-порт, USB 2.0, обладает встроенной графикой VIA UniChrome Pro II c HDTV-блоком.

Особое внимание VIA уделяет энергоэффективности процессоров и чипсетов. Это неслучайно, ведь компании принадлежит бОльшая часть рынка тонких клиентов (более 50% в 2005 г. согласно исследованию IDC в октябре 2006 г.), заметная доля рынка ультрамобильных ПК (UMPC), а также ноутбуков бюджетного сегмента. Не менее активна компания в своих многочисленных социально ответственных инициативах: например, инициатива pc-1 направлена на ликвидацию "цифрового неравенства" и приобщение к ИКТ еще одного миллиарда жителей нашей планеты (в основном — из развивающихся регионов), а в рамках VIA Clean Computing ведутся исследования по использованию альтернативных и экологически чистых источников электроснабжения для питания ПК. Более того, компания создала ряд платформенных решений в поддержку своей инициативы VIA pc-1: mini-ITX платы pc1000 (процессор VIA C3 800 МГц) и pc1500 (VIA C3 1 ГГц), а также micro-ATX-решения pc2500 (VIA C7-D 1,5 ГГц) и готовящееся к выходу pc3500 (VIA C7-D, 1,5-2,0 ГГц). И вновь, несмотря на компактные размеры и очень щадящую цену, данные платформы на базе энергоэффективных процессоров демонстрируют достойную производительность и отличную функциональность, в том числе мультимедийную. И особый упор в продвижении платформ серии "pс" компания делает на энергоэффективность. Вообще-то, VIA уже давно ратует за оптимальное соотношение производительности и энергопотребления. Ратует, понятно, не от хорошей жизни — в производительности решения компании серьезно уступают процессорам Intel и AMD. Однако в "мобильный век" такой подход, ставящий во главу угла энергопотребление (при сохранении приемлемой скорости работы, конечно), оказывается вполне жизнеспособным и востребованным. Впрочем, не прав тот, кто думает, что с производительностью у процессоров VIA "полный швах", и 2+2 они будут считать полминуты. Отнюдь. Как человек, долго и усердно "гонявший" платформу VIA pc2500 (на базе C7-D 1500 МГц), смею вас заверить, что для повседневных офисных задач (почта, Интернет, ICQ, Office, Photoshop) и мультимедиа (кроме HD-видео) такого процессора мне было более чем достаточно. Конечно, чистая вычислительная мощность невысока (например, жать на лету видеопоток с ТВ-тюнера в MJPEG получалось плохо), но в Windows XP дискомфорта практически не ощущалось.

А c точки зрения энергоэффективности нынешние VIA C7 выглядят более чем достойно. По крайней мере, пока — даже по введенному Intel (и вскоре, конечно, благополучно "забытому";)) критерию производительность/ватт VIA C7 уверенно побеждали тогдашние Pentium M. Но с 65 нм конкурентами 90 нм VIA C7-M спорить становится все труднее — летом ожидаются мощные низковольтные Intel Core 2 Solo, но до тех пор VIA C7-M будет удерживать пальму первенства "самого экономичного x86 процессора" с максимальной рассеиваемой энергией (TDP) на уровне 3,5 Вт (C7-M ULV 1 ГГц). Согласно приведенным VIA данным, UMPC на базе процессора VIA C7-M 1 ГГц TDP 3,5 Вт (Samsung Q1b) проработал в автономном режиме при воспроизведении фильма 238 минут, а его соперник Celeron-M 900 МГц TDP 5 Вт (Samsung Q1) сумел "прокрутить" тот же фильм при прочих равных условиях всего 131 минуту. С приходом чипсета VIA VX800 для мобильных решений время автономной работы должно вырасти еще заметнее, кроме того, новый чипсет будет выгодно отличаться встроенным декодером HD-видео. Кстати, сегодня решения VIA в своих ультрамобильных продуктах используют Samsung, OQO, Tabletkiosk, Medion и другие производители.

Компания не собирается останавливаться на достигнутом в процессорном направлении: Ричард Браун в кулуарах поделился с прессой информацией о находящемся в разработке новом процессоре компании. Чип появится в начале 2008 года и будет производиться по 65 нм технологии (нынешние C7 — это 90 нм SOI-техпроцесс). Основным его отличием от C7 (являющегося, по сути, переработанным вариантом C3) станет совершенно новая внутренняя архитектура — VIA планирует всерьез потягаться с гигантами процессоростроения и в производительности решения. Вполне возможно, заметил Р. Браун, что процессор следующего поколения окажется двухъядерным. Формат сокета пока не определен, но новый процессор, скорее всего, не будет совместим с массовыми AM2- или LGA775-разъемами — конкуренты не позволят. VIA наверняка воспользуется собственным специфическим решением. Информации о новом чипе пока очень мало: неизвестны даже его производители. Напомню, что у VIA нет собственных производственных мощностей — она размещает заказы на заводах IBM, TSMC или других изготовителей.

Чипсеты, графика и все-все-все

Казалось бы, еще вчера позиции VIA на рынке чипсетов для процессоров AMD были сильны, как скала. Однако даже скалы точит время: о блистательном КТ266А и последователях вспоминают все реже, на рынке активно хозяйничают NVIDIA с AMD (ATI), VIA же оттеснена в сегмент бюджетных IGP-решений (чипсеты со встроенной графикой). Действительно, о мощных дискретных решениях от VIA уже давно не слышно: во-первых, предлагать что-то топовое без поддержки SLI/Crossfire несолидно, а NVIDIA с AMD не торопятся выдавать конкуренту лицензию. Во-вторых, компания потеряла ряд ведущих инженеров, и поэтому со скоростью PCI Express у VIA было множество проблем, причем некоторые не решены и по сей день. Эти моменты (а также агрессивная экспансия конкурентов — в первую очередь, NVIDIA) и потянули компанию в чипсетном секторе "на дно" — то есть в mainstream и low-end- сектор. Между прочим, там сейчас вполне успешно продаются многочисленные IGP-решения VIA, сертифицированные для работы с Windows Vista: VN896, PT890, K8M890, CN896 и другие.

Стоит обратить внимание и на удачные чипсетные наработки в области интегрированных одночиповых решений (правда, лишь для собственных процессоров): VIA CX700M, например, обладает мощной поддержкой различных интерфейсов вывода (LVDS/DVI, HDTV-дисплеи), улучшенным графическим ядром VIA UniChrome Pro II с акселерацией видео в форматах MPEG-2, MPEG-4 и WMV9, работает с DDR2, обладает интегрированным восьмиканальным аудиоконтроллером VIA Vinyl HD Audio и широким спектром интерфейсов: SATA II, USB 2.0 и др. Куда дальше будет двигаться компания в чипсетном направлении? Может, она уже работает над DX10 IGP чипсетами? Трудно сказать с уверенностью, ведь многое тут зависит от коллег-конкурентов (вернее, наличия соответствующих лицензий). В любом случае, VIA наверняка останется верна своим путеводным звездам — "интеграции" с "миниатюризацией" (девиз компании — "small is beautiful", т.е. "малое — прекрасно") — и продолжит пичкать чипсеты (как минимум для своих процессоров) новыми функциями, попутно уменьшая габариты микросхем.

Без громких успехов пока обходится и графическое направление VIA — компания S3 Graphics. Карты серии S3 Chrome S27 и S25 демонстрируют вполне адекватную стоимости производительность (уровень GeForce 6600/Radeon X1300 Pro), но делают это исключительно на внутреннем рынке Китая. Ни один брэнд из представленных на постсоветских территориях (кроме разве что Club и Powercolor) карт на базе GPU S27/S25 так и не представил. А если и представил, то в наши палестины не довез. Чем это объясняется — непонятно, ведь, по сути, в low-end- или mainstream-сегментах карты бы своих покупателей нашли — особенно если принять во внимание наличие сертификации и драйверов под Windows Vista. Возможно, у VIA не хватает средств на содержание когорты "игровых оптимизаторов", постоянно шлифующих драйверы для оптимальной производительности и совместимости с новыми играми? Или проблемы с производством? В любом случае, дискретной DX9-графики от VIA мы не видели до сих пор и вряд ли увидим в ближайшем будущем. Между тем, S3 Graphics, отметил Ричард Браун, уже готовит решения с поддержкой DirectX 10 — их анонс, скорее всего, состоится летом, ближе к Computex 2007.

Про остальное "все-все-все" подробно говорить не будем. Заметим лишь, что и сетевое направление (гигабитные ethernet-контроллеры), и звуковые решения высокой четкости, и остальные "чипы-сателлиты" постоянно развиваются — VIA включает все новые версии утилитарных микросхем в свои интегрированные платформы. Столь всеобъемлющим портфелем разнообразных вспомогательных полупроводниковых решений (контроллеры USB, FireWire, SATA RAID, Wi-Fi и т.п.) наряду с основными компонентами х86 платформ (процессоры, чипсеты), кроме VIA, в индустрии обладает, пожалуй, одна лишь Intel.

Инициативы VIA

Любой успешный бизнес стремится быть социально активным, и VIA здесь не исключение. яд объявленных компанией инициатив, правда, направлен на развитие и продвижение тех или иных технологий/концепций (например, инициатива подключенных клиентов VIA, инициатива безопасности VIA PadLock, инициатива передовых платформ VIA и др.), но остальные в большей или меньшей степени являются социальными некоммерческими проектами. Наиболее глобальной и смелой является инициатива VIA pc-1, направленная на интеграцию еще одного миллиарда землян (в основном, из беднейших развивающихся стран) в мировое информационное пространство. На пути к этой масштабной цели преград не счесть. И дело не только в банальной бедности, когда подавляющее большинство жителей страны вроде Самоа просто не может позволить себе потратить сотни долларов на компьютер. Возникают проблемы и с организацией связи (интернет-доступа), и с жесткими климатическими условиями (высокая температура, пыль и т.п.), и с электроснабжением — во многих населенных пунктах таких стран оно нестабильно либо вовсе отсутствует. И это — лишь в том случае, если закрыть глаза на остальные "второстепенные" трудности — вроде подбора и обучения персонала...

Как VIA планирует решать все эти проблемы? Ну, с ценой все более-менее понятно: особые недорогие платформы pc1000-рс3500 (см. выше) предназначены как раз для использования в бюджетных ПК для развивающихся стран. Кроме собственно платы, нужны лишь клавиатура, мышь, корпус, планка памяти и монитор — клиентский ПК готов. Добавляем винчестер — получаем полноценный компьютер. Если поставить несколько клиентов (pc1000) и один более-менее мощный ПК (pc2500-3500) в качестве сервера, то получается вполне себе "недорогая и сердитая" клиент-серверная архитектура. VIA занимается такими "общественными решениями" в отдаленных и бедных регионах, как правило, заручившись поддержкой государства или международных организаций. Например, в ЮАР подобный социальный проект осуществлялся совместно с фондом Шаттлуорта и южноафриканским департаментом социального развития.
Проблему электроснабжения призвана решить инициатива "экологичных вычислений" VIA (VIA Clean Computing) — под ее эгидой прорабатываются вопросы питания компьютерных систем от экологичных и возобновляемых источников. Один из ярких примеров — социальный информационный центр в Самоа, который благодаря низкому энергопотреблению решений VIA полностью обеспечивается энергией при помощи солнечных батарей (350 Вт суммарно).

Вообще к энергопотреблению как одному из ключевых преимуществ своих решений VIA относится крайне трепетно. Например, программа "вычислений без углекислого газа" предполагает создание и использование максимально экономичных систем (Carbon Free PC), в процессе работы которых потребляется минимум энергии, а значит, и при ее производстве выделится минимум углекислого газа, стимулирующего "парниковый эффект". VIA даже выпустила специальную "экологичную" модификацию своего процессора — C7-D: для процессора рассчитывается среднее энергопотребление за все время его работы и объем выделяющегося при получении этой электроэнергии углекислого газа. Далее VIA "компенсирует" полученный объем для каждой партии процессоров — например, высаживанием деревьев. В итоге получается, что даже косвенный "вклад" процессора в глобальное потепление нивелируется... Задумка интересная и достойная уважения, но на наших просторах вряд ли будет воспринята всерьез — и действительно: ни экономить мы до сих пор не научились, ни природу беречь. К слову, ни одна из подпрограмм в рамках инициативы VIA pc-1 не затрагивает страны бывшего СНГ.

Резюме

В год своего двадцатилетия VIA вошла далеко не в лучшем финансовом состоянии. Но, несмотря на затянувшуюся черную полосу, компания все равно умудряется развивать широкий спектр направлений, а также остается главным идеологом и "двигателем" миниатюризации и интеграции х86 платформ. В то время как лидеры гонятся за скоростью, VIA идет по своему пути: по пути энергоэффективности, интеграции, миниатюризации и экологичности, реализуя попутно ряд актуальных социальных программ в различных точках земного шара. Насколько эффективен такой подход — покажет время. Так или иначе, VIA полна решимости пройти свой путь до конца. А зная упорство и целеустремленность этой небольшой компании, можно с уверенностью добавить: "до победного конца".

Николай "Nickky" Щетько, me@nickky.com

© Компьютерная газета

полезные ссылки
IP камеры видеонаблюдения