...
...

Платформа EPIA от VIA

Платформа EPIA от VIA

У компьютерщиков есть такое выражение: "Когда компьютеры были большими" — мол, это было когда-то очень давно и неправда:). Наблюдая за развитием современной компьютерной техники, невольно начинаешь думать, что времена "больших компьютеров" возвращаются.

Оставим в покое серверы и суперкомпьютеры — они всегда были большими, не будем также говорить о ноутбуках — они должны быть малогабаритными по определению, а посмотрим на обычные настольные машины. Лет 25 назад домашний компьютер внешне представлял собой клавиатуру, в которую были встроены микропроцессор и память. К этой коробочке оставалось только присоединить телевизор и обычный кассетный магнитофон, после чего вся конструкция имела право называться домашним компьютером. Шло время, производители чуть ли не каждый день рапортовали о том, что им удалось еще больше втиснуть транзисторов на кристалл, еще больше записать гигабайт на пластину. Но почему-то уменьшения самих устройств, в которых применяются новые технологии, не наблюдается. Наоборот: с каждым годом компьютеры становятся хоть чуть-чуть, но больше, чем предыдущие. К середине 90-х системные блоки "доросли" до типа minitower, но пришла эпоха Pentium 2 и вместе с ней новый форм-фактор ATX, для которого требовались уже корпусы побольше — типа miditower. Современным процессорам нужно еще и хорошее охлаждение, что, опять-таки, неизбежно привело к увеличению размеров корпуса. Что еще придумают в ближайшие годы — неизвестно, но глядя на рекомендуемые для Athlon64 корпуса убеждаешся, что тенденция сохраняется.
На фоне этого концепция компании VIA с использованием новых технологий не для увеличения мощности, а для улучшения функциональности и уменьшения размеров выглядит как "луч света в темном царстве". Итак, встречайте! VIA EPIA — платформа для самых маленьких компьютеров.

Немного истории
Попытки создать нечто миниатюрное, функциональное и при этом не сильно дорогое предпринимались не один раз. В основном дело ограничивалось придумыванием очередного форм-фактора. Во времена 386х наряду со стандартным форматом AT появились его уменьшенные спецификации — BabyAT и Slim BabyAT. Сейчас, кроме предложенного компанией Intel форм-фактора ATX, существуют также microATX и flexATX. Еще есть довольно экзотические LPX и NLX. Их можно увидеть в бэушных brand name компьютерах, которые массово завозятся в нашу страну главным образом из Германии. Формат mini-ITX, используемый для платформы EPIA, по своим размерам затыкает за пояс всех конкурентов — всего 17 на 17 см.
История платформы EPIA неразрывно связана с почившими в бозе компаниями Cyrix и Centaur — известными когда-то производителями не очень быстрых, но дешевых микропроцессоров. В 1997 году Cyrix выпустила высокоинтегрированный чип MediaGX. Назвать его микропроцессором трудно, так как на одном кристалле, кроме самого процессора, разместились видеоядро на основе S3 Virge, аудиочип ESS688 и контроллер памяти. По сути, это был однокристальный компьютер. Естественно, столь радикальная конструкция требовала новых материнских плат, несовместимых с уже имеющимися на рынке. По задумке Cyrix она должна была стать сердцем недорогих и компактных домашних компьютеров, но революции не случилось. Слабенький процессор, еще более слабая видеосистема, отсутствие поддержки крупных сборщиков компьютеров, и как итог — провал MediaGX на рынке. Да и вообще пользователей в те времена больше волновало количество FPS в Quake и вопрос "где бы раздобыть 3D-ускоритель подешевле?" (действительно больная тема:)), а тут какой-то MediaGX. Лично я думаю, что, если Cyrix в чем-то и ошиблась, так только во времени — возможно, в будущем к идее однокристальных компьютеров вернутся.

В 1999 году Cyrix была куплена компанией VIA, ею же была приобретена компания Centaur — производитель процессоров WinChip. Заполучив собственное микропроцессорное производство и опыт разработок (вместе с инженерами) обеих фирм, в апреле 2000 года VIA представила свой первый микропроцессор — VIA Cyrix-III на ядре Joshua. По сути это был переработанный М2 — последний процессор, выпущенный независимой Cyrix, только вместо платформы Socket7 использовалась Socket370. В широкую продажу он так и не поступил — это было скорее демонстрацией возможностей: мол, VIA теперь тоже будет делать процессоры. Только теперь она не будет конкурировать с Intel и AMD. Чуть позже был выпущен другой процессор с таким же названием, но с другим ядром. VIA решила свернуть дальнейшие работы Cyrix как бесперспективные и в новом процессоре применила разработанное инженерами Centaur ядро Samuel, которое должно было стать основой так и не выпущенного WinChip-3. Новый Cyrix-III, хотя и не превосходил своего предшественника по скорости, но имел рекордно низкое энергопотребление и, соответственно, тепловыделение. В своих последующих процессорах VIA главный упор будет делать на уменьшении энергопотребления и, соответственно, выделяемой теплоты при работе. А это подразумевает использование их в ноутбуках, различных встроенных системах. Да и в обычных компьютерах экономичным и недорогим процессорам найдется место там, где не требуется высокая производительность. В марте 2001 года появился новый процессор, который назвали просто — C3. Построенный на новом ядре Samuel-2 по технологическому процессу 0,15 мкм, при частоте 733 МГц он потреблял всего 6 Вт. Чуть позже вышел C3 на ядре Ezra — точно такой же, как и предшественник, но изготовленный по техпроцессу 0,13 мкм, а это значит еще более высокие частоты и еще меньшее энергопотребление. Именно он стал основой для платформы EPIA, которая была представлена миру летом 2001 года.
Вдаваться в технические подробности архитектуры различных ядер процессоров VIA не буду (с ними вы можете ознакомиться, прогулявшись по ссылкам, которые даны в конце статьи), но скажу, что, несмотря на высокие (относительно, конечно) тактовые частоты, производительность процессоров C3 очень низкая. Например, C3 800 МГц примерно соответствует Celeron'у с частотой 300-400 МГц.

А что внутри?
Технически EPIA — это совокупность материнской платы формата mini-ITX (придуманного все той же VIA) и корпуса того же форм-фактора, хотя ничто не мешает использовать и обычный корпус с питанием ATX. Материнская плата... хотя трудно назвать так маленький квадратный кусочек текстолита, к которому достаточно добавить модуль памяти и накопителей по вкусу, чтобы превратить его в полноценный компьютер, но так уж и быть. Итак, материнская плата размерами 17 на 17 см (попробуйте нарисовать на бумаге и сравнить с установленной в вашем компьютере) имеет на борту процессор VIA C3 с небольшим радиатором и вентилятором (или без оного для младших моделей), чипсет PLE133, встроенный видеоконтроллер Trident Blade 3D (отбирающий от оперативной памяти до 8 Мб), аудио- и сетевой контроллеры. Из гнезд расширения имеются 1 COM, 1 LPT, 2 PS/2, 2 USB 1.1, 3 стандартных аудиогнезда, целых 2 видеовыхода (S-Video и "тюльпан"), 2 разъема под память типа SDRAM и один слот PCI. 2 гнезда для устройств IDE и 1 для дисковода также имеются. В ноябре 2002 года VIA выпустила свою платформу нового поколения, назвав ее EPIA-M, причем, несмотря на незначительное изменение названия, она существенно отличается от предшественницы. Нет, размеры не изменились, да и процессор остался прежним, только частота подросла, но вот "обвес" был полностью обновлен. В первую очередь заменили чипсет на CLE266 с поддержкой памяти типа DDR2100. Естественно, вместе с ним обновилось и видеоядро, называемое теперь CastleRock, которое, как утверждает производитель, поддерживает AGP 8x и аппаратное ускорение декодирования DVD. Интегрированный аудиокодек стал 6-канальным. Также добавили порт FireWire, а портов стандарта USB 2.0 стало четыре.

Кому это надо?
"Тормознутый процессор, практически никаких возможностей для апгрейда и минимум для расширения... Кого может заинтересовать такая платформа? Ну уж точно не домашнего пользователя," — подумаете вы. Ну что ж, попробуем разобраться.
Что касается первого поколения EPIA, то тут возразить сложно: даже на системе с 800 МГц процессором нормально посмотреть фильмы в формате MPEG4 не получится — тормозить будет, и mp3'шки будут хрипеть, если вместе с аудиоплейером загрузить процессор еще какой-нибудь задачей. В общем, явно не для дома. Зато EPIA отлично подходит для офиса. Не шумит, занимает мало места, а если грядет апгрейд, то вынимаем старую плату и вставляем новую. И никаких головных болей по поводу совместимости "железа" (и проблем с несознательными работниками, которые в рабочее время захотят посмотреть фильм:)), что особенно актуально для контор, где компьютеров очень много. EPIA-M — совсем другое дело! И процессоры стоят более шустрые (от 900 МГц), и MPEG4 можно нормально посмотреть — спасибо памяти DDR и новому видеочипу, и DVD приятнее смотреть благодаря 5.1-канальному звуку. Такой системе не только в офисе, но и дома найдется место: и как отличному DVD-плейеру, и как второму компьютеру в семье (который ввиду малых размеров и массы можно летом взять на дачу, например). Люди, воспринимающие компьютер как рабочий инструмент, а не как дорогую игровую приставку, тоже найдут в EPIA что-то свое. Я намеренно ничего не буду говорить о производительности EPIA в играх, потому что не геймерская это платформа. Но если игра не требует аппаратного 3D-ускорения (таких, наверное, уже и не делают:)), то поиграть, в общем-то, удастся.

Признаться честно, я бы вообще не заинтересовался изделиями VIA, если бы случайно не заглянул на сайт www.mini-itx.com, но обо всем по порядку. В начале 2003 года на страницах КГ начали регулярно печататься статьи, посвященные моддингу, из которых читатели узнали, что такое моддинг, и с чем его едят:). Оказывается, большой серый ящик (или системный блок по-научному:)) является не только местом установки комплектующих, но еще и предметом, который можно превратить в произведение искусства. Рукастые парни начали воплощать почерпнутые идеи в жизнь, а творческие — еще и привносить что-то новое. Не миновало это и меня. Приятно, знаете ли, когда вместо стандартных вопросов типа "Че за камень? Какая видюха?", увидев мои системник или мышку, восклицают: "Ух ты! Где такое можно купить?" Но что-то мы отвлеклись. Продолжим. В большинстве случаев весь моддинг ограничивается манипуляциями над системным блоком с установкой кучи вентиляторов и разнообразных подсветок, где только возможно, но по сути системник как был большой и шумной коробкой, так и остался. Даже если вам захочется сделать какой-то самодельный корпус, все равно он должен быть достаточно большим, чтобы вместить все стандартные комплектующие, да еще и охлаждение должно быть нормальным, иначе тепловая "смерть" обеспечена. EPIA с ее крохотными размерами и низким тепловыделением позволяет встраивать себя куда угодно. Именно встраивать, а не приспосабливать. Куда именно? — все зависит от полета фантазии. Я просмотрел немало сайтов, посвященных моддингу, и, казалось, уже ничему не удивлюсь, но при виде творения с использованием VIA EPIA просто потерял дар речи. Картонная коробка от дистрибутива WindowsXP, приставки Nintendo и X-Box, любительская (!) баллистическая ракета, жестяная пивная банка (пятилитровая) и даже мотоциклетный шлем годятся в качестве корпуса для компьютера на базе EPIA. Это далеко не все, но лучше один раз увидеть...

А теперь о грустном. К сожалению, мне не довелось пока подержать в руках EPIA. Прогулявшись по минским интернет-магазинам, я нигде не увидел в продаже ни VIA EPIA, ни тем более корпусов mini-ITX. Портал price.ru показал, что в России — в основном в Москве — есть немало фирм, предлагающих искомое, но это так далеко... Цена приблизительно от $80 за EPIA-5000 до $130 за EPIA-M10000. Число в названии примерно указывает частоту примененного процессора (без последнего нолика, конечно).

Вывод
А вывода не будет. Будет вполне достаточно, если вы скажете себе: "Теперь я знаю о VIA EPIA немного больше".

Ну, а теперь ссылки по теме:
www.viaC3.ru — официальное представительство VIA в Москве;
www.mini-itx.com — сайт, посвященный платформе EPIA.

Виталий Бохан, vital-x@tut.by


© Компьютерная газета

полезные ссылки
IP камеры видеонаблюдения
Корпусные камеры видеонаблюдения